EL BAÚL DE LA CIENCIA Y CULTURA

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viernes, 19 de septiembre de 2014

CIENTÍFICOS ESTADOUNIDENSES DESCUBREN UNA NUBE DE ALCOHOL EN EL ESPACIO.


Un grupo de científicos de EE.UU. descubre en una región del espacio una nube de alcohol que, gracias a una serie de condiciones, ha provocado la aparición de los llamados 'máseres astrofísicos' o emisiones estimuladas de luz.
La región del espacio en que se ha descubierto la nube de alcohol se conoce como W3(OH) y está situada a 6500 años luz de la Tierra, según el astrofísico y profesor de física del Instituto de Tecnología de Rochester, EE.UU., Brian Koberlein
 
Se trata de una nube de alcohol metílico (comúnmente conocido como alcohol de madera), que no es potable. 
 
El científico explica que aunque a primera vista el descubrimiento pueda parecer sorprendente, el alcohol es una molécula relativamente sencilla y se compone de elementos relativamente abundantes en el espacio (hidrógeno, carbono, oxígeno). 
 
Koberlein asegura que la abundancia de moléculas sencillas similares a las del alcohol, combinadas con una pequeña cantidad de energía, pueden causar la emisión estimulada de luz, que se conoce con el nombre de máser astrofísico. 
 
Normalmente, un átomo o una molécula emiten luz de forma aleatoria. Los electrones de un átomo tienen una pequeña cantidad de energía extra (lo cual significa que están en un estado excitado), y emiten un fotón para bajar su nivel de energía. Se produce lo que se llama la emisión espontánea. 

Sin embargo, cuando un electrón se encuentra en un estado excitado, y la molécula es afectada por un fotón, esto puede provocar que el electrón baje su nivel de energía emitiendo otro fotón. Este proceso se conoce con el nombre de emisión estimulada. En este caso, un fotón provoca que una molécula emita otro fotón, y estos fotones pueden causar que todavía más moléculas emitan sus fotones, lo cual se convierte en una cascada de emisión estimulada. Dado que todos los fotones se mueves juntos, la emisión es muy brillante. 
  
Para provocar la aparición de un máser astrofísico, es necesario que se cumpla una serie de condiciones. En primer lugar, se necesita un tipo de molécula con unas líneas de emisión fuertes, como son las moléculas del alcohol metílico. Además, estas moléculas tienen que estar bastante concentradas para que los fotones estimulados puedan afectar otras moléculas para provocar la cascada. Por último, se necesita una fuente de energía, como las protoestrellas que empiezan a calentarse. Todas estas condiciones existen en W3(OH), ya que la nube de alcohol rodea una nube molecular.

La región puede apreciarse en la imagen, en la cual la nube de alcohol se ve como un área en falso color, mientras que los puntos blancos son los máseres astrofísicos.  

Cuando los másers se inventaron por primera vez en los años 50, se pensaba que eran completamente una creación humana. Ahora sabemos que los másers son un fenómeno natural.   

jueves, 18 de septiembre de 2014

ASTRÓNOMOS DESCUBREN UN GIGANTESCO AGUJERO NEGRO EN UNA PEQUEÑA GALAXIA.


Un equipo de astrónomos estadounidense ha descubierto un gigantesco agujero negro en una de las galaxias más pequeñas de las que se tiene conocimiento.
El agujero negro posee una masa de 21 millones de soles, cinco veces mayor que el centro de la Vía Láctea, y fue descubierto en una galaxia enana ultracompacta conocida como 'M60-UCD1', informa la NASA.

La M60-UCD1 se ha convertido en la más pequeña conocida que contiene uno de estos gigantescos objetos, con una capacidad de atracción tan grande que ni siquiera la luz puede escapar.

"Es el objeto más pequeño y ligero que sabemos que contiene un agujero negro supermasivo", señaló el astrónomo Anil Seth de la Universidad de Utah, EE.UU.

El hallazgo, realizado con la ayuda del telescopio espacial Hubble de la NASA, sugiere que otras galaxias enanas ultracompactas probablemente también contienen enormes agujeros negros.

Además, los investigadores consideran que las galaxias enanas pueden ser los restos de otras más grandes que fueron destrozadas durante las colisiones con otras galaxias.

"No sabemos de ninguna otra manera en la que se pueda formar un agujero negro tan gran grande en un objeto tan pequeño. Hay una gran cantidad de galaxias enanas ultracompactas similares y juntas pueden contener mayor cantidad de agujeros negros supermasivos como los que hay en los centros de las galaxias normales", agregó Seth.

miércoles, 17 de septiembre de 2014

¿QUÉ CAUSÓ REALMENTE EL CRÁTER DE MANAGUA?.


Los astrónomos, entre ellos expertos de la NASA, han cuestionado si la explosión y el cráter producidos el 7 de septiembre cerca de la capital nicaragüense, Managua, en realidad fueron producto del impacto de un meteorito.
De acuerdo con los informes iniciales, que incluían datos emitidos por el Gobierno de Nicaragua, un fragmento de roca espacial se separó del asteroide 2014RC, que aquel día pasó a una distancia mínima de nuestro planeta, y cayó a la Tierra creando un cráter de 40 metros de ancho cerca del aeropuerto internacional de Managua. 

Sin embargo, la falta de testigos oculares plantea dudas sobre ese escenario, informa el portal UPI citando a los funcionarios de la NASA. Además, dicen los astrónomos, la línea del tiempo del movimiento del asteroide no coincide con el impacto de Managua. 


"Este evento y la aproximación máxima del 2014 RC a la Tierra ocurrieron con 13 horas de diferencia, por lo que la explosión y el asteroide no están relacionados", afirma el experto en asteroides de la NASA, Don Yeomans.  

El jefe de la Oficina de Medio Ambiente sobre Meteoritos de la NASA, Bill Cooke, comparte las dudas de Yeomans, y señala que para crear un cráter de tal tamaño se requiere una energía equivalente a la generada por una tonelada de dinamita. "Lo que provocó un agujero tan grande tendría que haber originado una bola de fuego muy brillante. Y no se tiene noticia de ninguna... Así que soy muy escéptico", declaró Cooke.  

No obstante, los científicos admiten que, sea lo que sea lo que creó un agujero de tales dimensiones cerca del aeropuerto de Managua, su fuerza de impacto era inmensa, teniendo en cuenta el hecho de que fue registrado en 24 estaciones sísmicas del país, según los reportes del Gobierno, y por el momento su origen no lo aclara ninguna explicación científica. 

martes, 16 de septiembre de 2014

TORMENTAS MAGNÉTICAS Y AURORAS BOREALES: ERUPCIONES SOLARES ALCANZA LA TIERRA.


Varias grandes explosiones solares tuvieron lugar esta semana, causando en la Tierra interferencias de comunicaciones, tormentas magnéticas y preciosas auroras.
La primera erupción solar tuvo lugar el 10 de septiembre y tuvo una intensidad de la magnitud X1.66, lo que significa que fue muy fuerte: las explosiones en nuestra estrellas de dividen en clases A, B, C, M y X, dependiendo del pico de flujo de rayos X, donde la clase A es el más débil y X el más potente. Dentro de estas clases también hay graduación entre 1 y 9 donde, por ejemplo, X3 significa una erupción tres veces más fuerte que una de clase X1.



Al día siguiente la NASA anunció la repetición del evento. "Dos eyecciones de masa coronal, o CME, también se produjeron en la misma zona activa que la erupción de clase X del 10 de septiembre", se dice en el comunicado de la agencia espacial, que precisa que las imágenes de las CME fueron capturadas por la Agencia Espacial Europea, el Observatorio de la Dinámica Solar (SDO, por sus siglas en inglés) de la NASA y otros observatorios.


Las explosiones alcanzaron el campo magnético terrestre el jueves y el viernes, provocando tormentas magnéticas, siendo la última la más fuerte, de clase G3 (la potencia de las tormentas magnéticas se mide en una escala entre G1 y G5), que puede durar varios días, según el Centro de Predicción de Clima Espacial de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA, por sus siglas en inglés).

Las tormentas magnéticas como estas pueden causar problemas para la radio, GPS y dañar las redes eléctricas. Además, pueden provocar malestar en personas sensibles a ellas, así que se recomienda tener cuidado a los que tienen problemas cardiovasculares.

Las tormentas de la semana también han causado que los ciudadanos en muchas regiones del planeta vieran magníficas auroras.

lunes, 15 de septiembre de 2014

UN NUEVO DESCUBRIMIENTO DE LA NASA ARROJA LUZ SOBRE EL MISTERIOSO CICLO SOLAR.


Los investigadores de la NASA han descubierto nuevos marcadores para seguir el curso de los ciclos solares, que permiten observar el giro de la materia en el interior del Sol.

De acuerdo con los científicos, los marcadores descubiertos, que son los pequeños puntos brillantes en la atmósfera solar, proporcionan una nueva forma de observar cómo los campos magnéticos evolucionan y se mueven a través de nuestra estrella más cercana, informa la página oficial de la NASA. El hallazgo también indica que es necesario realizar un ajuste sustancial de las teorías establecidas sobre lo que impulsa este ciclo misterioso. 
Según explican los científicos el fenómeno del ciclo solar, aproximadamente cada 11 años el astro experimenta un cambio completo de su polaridad y actividad. El extremo de su actividad, conocido como el máximo solar, es un periodo de numerosas manchas solares marcadas con fuertes erupciones que envían radiación y partículas de plasma hacia los confines del espacio.  

"Las manchas solares han sido el marcador perenne para la comprensión de los mecanismos que rigen el interior del Sol," dijo Scott McIntosh, el científico espacial en el Centro Nacional de Investigación Atmosférica en Boulder, estado de Colorado (EE.UU.). "Pero los procesos que forman estas manchas solares no se conocen bien, y mucho menos los que rigen su migración e impulsan su movimiento. Ahora podemos ver que hay puntos brillantes en la atmósfera solar que actúan 'como boyas ancladas' de lo que está pasando en la profundidad. Ellos nos ayudan a desarrollar una imagen diferente del interior del Sol". 

De acuerdo con la teoría predominante, las manchas solares deberían moverse en sincronía con los flujos de la materia solar desde los polos hasta su ecuador y luego de regreso hacia los polos. Sin embargo, los científicos siempre se preguntaban, por qué en la práctica estas manchas no parecen siempre seguir este patrón.    

Es por eso que los astrónomos comenzaron el seguimiento del tamaño de diferentes áreas magnéticamente equilibradas del Sol. Como resultado los investigadores descubrieron áreas inusualmente grandes, del tamaño de Júpiter, y notaron puntos extremadamente brillantes ultravioletas y de rayos X que tendían a flotar alrededor de sus vértices de manera constante hacia el ecuador a lo largo del mismo camino que las manchas solares, pero comenzando a una latitud de unos 55 grados que parece ser crítica para el Sol. 

domingo, 14 de septiembre de 2014

VIDEO: ASTRONAUTAS DE LA EET DAN UNA LECCIÓN DE GEOGRAFÍA CON LA TIERRA COMO MAPA.



Los participantes en la 38.ª expedición a la Estación Espacial Internacional han dado una lección de geografía desde el espacio utilizando el mayor globo terráqueo posible.

El video, publicado en YouTube, muestra como los astronautas estadounidenses Mike Hopkins y Rick Mastracchio señalan los objetos geográficos de la superficie de la Tierra desde la panorámica que les ofrece la torre de control del módulo observatorio de la EEI. Esta torre tiene un ángulo de visión de 360 grados y está diseñada para observaciones astronómicas, escribe el diario 'The Independent'.



Hopkins y Mastracchio comenzaron su lección por la geografía de Europa, destacando Sicilia y el monte Etna. Luego enseñaron Estados Unidos: San Francisco, el puente Golden Gate, la base aérea Edwards, Houston y Nueva York. Tampoco olvidaron sus ciudades natales, en los estados Misuri y Connecticut. 

La unidad astronómica fue construida por la Agencia Espacial Europea en Turín, Italia. 

sábado, 13 de septiembre de 2014

10 MITOS FALSOS SOBRE EL ESPACIO QUE CLAMAN AL CIELO.


El cine raramente refleja la realidad científica y en buena parte es el responsable de que muchas personas tengan una imagen fantasiosa del cosmos. Pero la realidad puede ser diferente e incluso aburrida en comparación con las escenas de Hollywood.

A continuación, basándonos en información publicada en el portal GeeKiez, intentaremos desmontar algunos de los mitos más extendidos sobre el espacio.


Si un astronauta se quita el casco explotará:

Las películas nos han hecho creer que en el instante en que una persona queda expuesta al espacio exterior sin un traje de protección explotará. Sin duda, la exposición al espacio causaría la muerte a un humano, pero no de manera instantánea y, desde luego, no de esa forma tan grotesca. Una persona puede sobrevivir en esas condiciones un corto lapso de tiempo y la muerte le llegaría por falta de oxígeno.

La Tierra y Venus son idénticas:

A menudo se dice que Venus es semejante a nuestro planeta, lo cual no es cierto. En ese planeta la atmosfera es tan densa que apenas veríamos más allá de nuestras narices si viviésemos allí, aparte de que las temperaturas venusianas superan los 400 grados centígrados.

El Sol es una bola envuelta en llamas:

Cuando pensamos en el Sol, tenemos la idea de que es una enorme bola de fuego. Sin embargo, nuestra estrella es una bola de gas que emite luz y energía a través de la fusión nuclear. Alrededor de nuestro astro no hay fuego como el que veríamos en una fogata.

El Sol es amarillo:

Al dibujar un sol automáticamente elegiremos el marcador amarillo para colorearlo. Lo que parece obvio, pues si echamos un vistazo al astro rey veremos que es amarillo. Sin embargo, este no es su color natural. Lo vemos así porque lo observamos a través del filtro de la atmósfera terrestre, que absorbe parte de las longitudes onda de los rayos del Sol. Pero si lo viéramos en el vacío relativo del espacio sin ningún filtro, observaríamos que su color auténtico es el blanco.

La Tierra está más cerca del Sol en verano:

A primera vista esta teoría parece lógica, pues parece razonable que nuestro planeta se caliente más al estar más cerca de su estrella. Sin embargo, no es la distancia entre la Tierra y el Sol lo que determina las estaciones del año, sino la inclinación del eje sobre el cual gira nuestro planeta, razón por la cual cuando en el hemisferio norte es verano, en el sur es invierno y viceversa.

Hay un lado oscuro de la Luna:

La cara oculta de nuestro satélite es el hemisferio no observable desde la Tierra. No obstante, esto no significa que la Luna se encuentre en un punto muerto. La Tierra y la Luna están comprometidas a compartir un mismo tiempo de rotación, lo que significa que siempre una misma región de su superficie será visible desde nuestro planeta. Además, la totalidad de la Luna está expuesta a la luz del Sol, dado que gira a la misma frecuencia a la que lo hace la Tierra alrededor del astro rey.

Sonido en el espacio:

En las películas nos presentan impactantes escenas con un ensordecedor ruido de una explosión en el espacio exterior, o los zumbidos de las naves de 'Star Wars', similares a los de un bólido de Fórmula 1. Pero en el espacio no se puede escuchar ningún sonido, debido a que estos se propagan a través de la vibración de átomos y moléculas en un medio tal como el aire o el agua. En el espacio exterior, donde no hay aire, el sonido no tiene forma de propagarse.

Es casi imposible viajar a través de un cinturón de asteroides:

Los pilotos de las naves espaciales de 'Star Wars' nos muestran sus habilidades en la conducción de naves esquivando muchos obstáculos en sus arriesgados y casi imposibles VIAJES a través del cinturón de asteroides. Pero la realidad es muy diferente: el cinturón de asteroides no es una zona atestada de rocas espaciales separadas por pocos metros, como quiere hacernos creer la película. Es cierto que está formado de millones de asteroides, pero también lo es que el cinturón ocupa un volumen de billones de billones de kilómetros cúbicos. Así que, a pesar de que hay mil millones de asteroides, cada uno tiene, de media, miles de millones de kilómetros de espacio a su alrededor, por lo que habría que ser la persona más desafortunada del universo para chocar con uno de ellos mientras se pilota una nave espacial.

Se puede ver la Gran Muralla China desde el espacio:

Con frecuencia escuchamos que esta obra es la única construcción humana visible desde el espacio. Pero no es cierto. Si bien la Gran Muralla tiene una longitud de más de 6.000 kilómetros, su grosor (apenas 7 metros) es tan mínima que, desde el espacio, sería como intentar contemplar un cabello muy largo. De hecho, es tan poca cosa desde el espacio que no se ve ni siquiera a alturas bajas.

Una cuarta parte del presupuesto público de EE.UU. está destinado a la NASA:


El presupuesto de la agencia espacial estadounidense se ha ido recortando, y a pesar de ello las ENCUESTAS revelan que muchos norteamericanos creen que el 25% del presupuesto federal se destina a la NASA. Sin embargo, la verdad es que la financiación que recibirá la agencia en 2015 supondrá solo un 0,5% del presupuesto estadounidense, lo cual no deja de ser triste si pensamos que la exploración del espacio es uno de los proyectos más ambiciosos y apasionantes de los que ha emprendido la humanidad. Además, a lo largo de las últimas décadas el presupuesto de la NASA se ha mantenido en alrededor del 1%.